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第二卷 第6章「外界」

至于另一头的艾莉丝,在来到外界之后,很快就和忒丝菲娅分开行动。她所参加的小组,从与忒丝菲娅他们隔了一小段距离的地方出发,按照规定的路线方向直线前进。

倘若路线无误,他们一行人目前应该正好朝着本部的方向前进。而本部所在的位置,是在户外教学出发地点东南方4公里的地方。一行人闯入森林已经有好一段时间,却一直没有遭遇到魔物。

艾莉丝小心翼翼地踩着脚步,看起来随时会被紧张的情绪压垮。尽管她非常清楚,这次户外教学的目的就是要和魔物战斗,心里却抱着「搞不好能在不遭遇魔物的情况下平安收场」这种有些荒唐的期待。

「艾莉丝学妹,你用不着这么不安啦。」

监督人员蓦地凑上前来,向她说了这么一句。看出艾莉丝心中惶恐不安的学姐,用平稳的语调悄悄送上这句话语,里头充满了关怀之意。

艾莉丝小组的监督人员——二年级的榭妮雅托,在排名上和艾莉丝相差无几。但身为高年级生的她,拥有从训练累积而来的自信,即使身在外界,也还能保持一定程度的冷静。此外,走在队伍最后头的榭妮雅托能够看到全体组员,因此她是从艾莉丝的模样察觉到这件事的吧。

「谢谢学姐。」

艾莉丝老实地向学姐的这份温柔道谢。对自己如此心神不宁的模样感到有些害羞的她,在那之后悄悄撇开了视线。

和其他小组相比,艾莉丝一行人的前进速度明显慢了许多。其中固然有部分原因是因为艾莉丝的脚步太过慎重——排名位居全组之冠的她,很自然地走在队伍的最前头——但这在外界或许也是无可奈何的事情。过度成长的巨树根须扭曲了地面,再加上枝叶繁茂的灌木丛,让大多数地方的视野都非常有限。

在这样的情况下,连自己是不是真的在笔直前进都难以确定,会对抵达目的地的路程没有把握,也是理所当然的事情。在这个几乎没有道路存在的世界里,艾莉丝手握剃刀型AWR,一边披荆斩棘,一边走在队伍的最前头。她的手臂和双脚,已经出现好几道擦伤般的细小伤口。

走在小组最前头带路的任务,多半都是由排名较高的人担任,不仅是忒丝菲娅和艾莉丝的小组如此而已。尽管组员之间并没有特别讲定,但身处学院的学生,很自然地会去倚赖魔法师排名所形成的垂直结构。一支全由年轻人所组成的队伍,在令人忐忑不安的场所展开行动时,会想仰仗某些暂时性的秩序,说起来也是理所当然的心理。

在走了将近一小时之后,艾莉丝的小组终于来到一个开阔的场所。他们的行进速度连平常的二分之一都不到,距离本部至少还有一半以上的路程。

在巨木林立的这个场所,群树之间有着一定的间隔,因此和刚才相比,视野一下就变得清晰许多。

一行人同时停下了脚步,像是想要在这里稍作休息。眼前是一株株格外高耸的巨木。繁茂浓密的树叶迎风摇摆的模样,以及绿荫光影不断交错生辉的景象,充满神秘的美丽。甚至会让人不禁感叹,若不是自己能以魔法师的身分前往外界,或许一生都无缘得见这样的壮阔景色。

在防护壁包围的人类生存区域里,也有森林的存在,但那终究只是人造的产物。只有将一切都交付给无为的自然,让树木充分地自由生长,才有可能创造出令人如此动容的非凡景色。

然而,众人沉浸于自然之美的意识蓦地遭到打断,一同被唤回了现实世界……因为突然发生了一件事情。

「——!」

一道宛如奇怪笑声的刺耳高频音在近旁响起。本能地警戒起来的几名学生,全都身体僵硬了起来,紧张地握起拳头。不久之后,「那个东西」大摇大摆地从巨木的阴影处现身,丝毫没把艾莉丝一行人的警戒模样放在眼里。

野狗……不对。那个生物的外表,无疑有着魔物独有的漆黑体色。而它那对异常发达的犬齿,则像是刀锋一样锐利。

「咿……!?」

艾莉丝的身后,忽然有人发出这样的恐惧叫声。并不是因为看到魔物的恐怖身姿所致,而是因为魔物毫无前兆地以鲜红的双眼瞪向学生。身躯消瘦的魔物像是在用全身高声欢呼,彷佛在庆祝自己发现年轻美味的猎物。而且……

「骗人的吧!」

艾莉丝无意识地脱口而出。在眼前那一头魔物的背后,还有另一道影子。同样的魔物又出现了一头。两头魔物应该是同种,外表只有些许的差异。第二头魔物粗壮的脖子有些扭曲,那张畸形怪状、令人毛骨悚然的狼脸,以一种不自然的歪斜方式和胴体连结在一起。榭妮雅托吓得倒退几步,惊慌失措地喊出声来。

「两头E级别魔物!【魔狼】!艾莉丝学妹,我们得撤退才行。」

出现了力量超越F级别的魔物,而且还是一次两头。榭妮雅托在恐惧的驱使之下提议撤退,但艾莉丝立刻摇头反对。

「不行。我们只要一跑,马上就会被它们追上。」

尽管艾莉丝的回答相当勇敢,可是她的声音却在颤抖。即使如此,艾莉丝的脑袋还是在确实地运转,她保持着最基本的冷静,对目前的状况进行掌握分析。在亚尔斯底下所接受的种种训练,以及因这些训练而来的些许自信,让此刻的艾莉丝勉强保持住了自制力。

通过刚才走在不习惯的道路上的经验,艾莉丝已经意识到逃跑不是一件容易的事情。更别说到时追在后头的敌人,还是以这个外界为根据地的魔物。若是在这样的状况下选择逃跑,最坏的情形会是组员在这视野不利的场所互相走散。

而且最重要的是,敌人可是狼型魔物。光从外表来看,感觉便是擅长追踪猎物的类型。即使他们拚命设法逃跑,也很有可能马上就被魔物追上。

「既然如此,就由我来争取时间,你们就趁这个时候……」

或许是出自监督人员的责任感,榭妮雅托主动承担诱饵的角色,只是同样遭到艾莉丝摇头反对。她的性格不容许有人自我牺牲固然是部分原因,但还有比这更重要的理由。没错,在艾莉丝的脑海里,已经浮现出一个明确的策略,并且坚信这项策略会取得成功。因此艾莉丝斩钉截铁地说道:

「这里就交给我吧。学姐会使用防御系魔法对吧?如果有什么万一,还请你用防御系魔法争取时间。」

「哎!再怎么说,你一个人也太……」

榭妮雅托和艾莉丝的排名几乎不相上下。因此她想要说的是,由艾莉丝独自一人对付魔物会难上加难。然而,艾莉丝没让她把话说到最后。

「不!没问题的。而且如果只是一头的话,说起来应该也不会陷入苦战。因此我会先负责打倒一头,剩下的就要请大家帮忙啰。」

艾莉丝露出温柔的微笑,将脸转向其他几名组员。此刻的当务之急,是必须让吓得发抖的他们重拾自信。毕竟在这之后还有可能会和其他魔物交战。对即将屈服于魔物恐怖的魔法师来说,设法恢复他们精神上的自信,比什么都还要来得重要——艾莉丝依稀记得某人曾经这么说过。

不对,正确来说,艾莉丝是在每日持续接受「他」的训练时,偶然听到这件事情的。

魔物的力量绝对不容小觑,但人类可以凭着自身的力量打倒魔物,也是不争的事实。只要将这个事实烙印在眼底,并让身体记住这件事情,即使只有短暂的效果,也能让其确实地转化为勇气之源,成为编织魔力、驱动身体的斗志和动力。

因此艾莉丝以单手提着剃刀,硬是走向魔物缩短彼此的距离。她的心脏跳得比平常更加激烈,双腿也不停颤抖,好不容易才站稳脚步,笔直地向前走去。

而驱使艾莉丝走上前去的,除了名列前茅者的责任感以外,还有就是想在这一刻展现出自己辛勤训练的成果。

和魔物拉近距离之后,艾莉丝刻意停下脚步,做了个短暂的深呼吸,表现出从容不迫的样子。尽管全身上下还在不停哆嗦,但就算是硬装也要装出游刃有余的模样。虽说这样子应该连自己都骗不了,不过艾莉丝的心脏跳动似乎缓和了几分。紧接着,她毅然决然地将魔力注入手中的AWR。

「——!!」

下一个瞬间,艾莉丝的表情浮现些许惊异之色。

魔力的注入怎么会如此流畅?她心中瞬间浮现这样的疑惑,但随即意识到了答案。

——对了……我一直都很努力呢。

她能够明确感受到这样的显着成果。对此感到欣慰不已的艾莉丝,尽管有些不合时宜,还是忍不住微笑了起来。与此同时,一股不可思议的自信从她的心底涌现而出。而这股自信确实成为一道缓冲的屏障,冲淡了艾莉丝对眼前魔物的恐惧。

——好,没问题!!

艾莉丝感受着包覆于AWR的魔力,毫无凝滞地模拟出刀刃的形状,接着像是要重新确认内心的斗志,给了自己一个鼓舞。此刻的艾莉丝,踩着能够感受到其意志的稳健脚步,逐渐缩短和魔物之间的距离。她的脸上已经看不到方才的那股惧色。

002

很快地,艾莉丝将剃刀抡转了起来—

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